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イチロー新打法!決意胸にキャンプイン、45歳限界説を「裏切る」

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フリー打撃に臨んだイチロー。両膝を深く曲げる新打法に飽くなき探究心が表れた(撮影・山田俊介)  米春季キャンプ(16日=日本時間17日、米アリゾナ州)米大リーグ、マリナーズとマイナー契約し、招待選手としてキャンプに参加するイチロー外野手(45)が、米球界19年目のシーズンへ始動した。3月20、21日の東京ドームでの開幕カード(対アスレチックス)で昨年5月以来のメジャー出場を目指すレジェンドは、フリー打撃で両膝を深く曲げる新打法を披露。限界説に対して「裏切りたい」と今季に懸ける強い思いを表した。

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 前例のない挑戦へ、イチローがスタートを切った。「お帰り!」の声に手を挙げて応えると、キャンプ施設では異例の「イ・チ・ロー!!」コールまで巻き起こった。

 「『イチロー選手』と呼ばれるのは気持ちいい。ここにいる誰も想像していないと思うけど、僕にとっては大きな記念日ですよね」

 昨季はキャンプ開始後に契約したため途中参加だった。5月3日には選手登録から外れ、会長付特別補佐の肩書でフロント入りした。289日を経て、迎えた「選手」として2年ぶりのキャンプイン。だから、2月16日は“イチロー記念日”というわけだ。

 今季初のフリー打撃では、インパクトの前に両膝を深く曲げて体を沈ませ、バットを投手寄りに倒した新フォームを披露した。「言わなくてもいいんじゃない?」と狙いは明かさなかったが、鋭い打球を飛ばし、柵越えは25スイングで5本。一方で、しなやかな走りや体脂肪率7%の体は以前と変わらなかった。

 3月20、21日に東京ドームで行われる開幕カードで、昨年5月以来となるメジャー出場を目指す。同遠征ではベンチの枠が25人から28人に増えるためメンバー入りが確実だが、その後もメジャーの舞台で戦えるかどうかは不透明だ。

 それでも「誰かがやったことがあることより、誰もやったことがないことの方が飛び込んでいく選択肢になる。今回もその一つ」。日本の野手で初めてメジャーに挑んだ先駆者の心意気も、かつてと同じだ。

 最高峰の舞台でどこまで戦えるか。異例の挑戦に地元メディアの見方は厳しい。メジャー公式サイトの元名物コラムニストで、米経済誌「フォーブス」に寄稿するバリー・ブルーム記者は「イチローが米国に戻ってからロースターに入る確率は極めて低い」と評する。

 しかし、イチローは「“期待”を裏切りたい気持ちはあります。安易な責任のない意見かな。そういうものを裏切りたいと思っています」と下馬評を覆すことへの自信を独特の言い回しで表した。正中堅手のマレックス・スミス外野手(25)が右肘痛で開幕までの復帰が微妙となっており、オープン戦でのチャンスも広がりそうだ。

 「来年の春に僕が240パウンド(約109キロ)になっていたら終わりですよ。その可能性は低い」。自信があるからトークもさえる。新たな歴史がここから始まる。

イチローについてマリナーズのジェリー・ディポトGM「日本での開幕戦を終え、米国に戻ってからのことは、そのときに考える。イチローにもチャンスはある。でも、現時点での彼の目標は東京行きの飛行機に乗ることだろう」

同じくマリナーズのスコット・サービス監督「若い選手にとっては最高のお手本だ。若い連中は『この人は何歳だ?』と驚くだろう」

★スローガンは漢字で「改善」

 過去のキャンプでイチローは球場入りの際にユニークなTシャツを着用していたが、この日は長袖姿だった。一方でチーム内には漢字ブームが到来。フィールドに出るドアにスローガンとして「改善」という漢字が張り出され、選手用のTシャツも配布された。サービス監督は「(開幕戦で)日本に行く機会もあるから、いろんな考え方を学ぶ良い機会。われわれに必要なことでもある」と説明。イチローは「僕が着るのはきついね。ちと恥ずかしい。内に秘めるものだから、ドーンとTシャツで出されてもね」と苦笑いした。

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